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大脑衰老始于年幼:穷苦童年或对老年时期的记忆与认知造成损害

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罗格斯大学社会工作学副教授埃米莉·格林菲尔德·科恩(Emily Greenfield Cohen)通过邮件提到,“与认知老化相关的流行病学研究,突出了有关大脑衰老的直观的、却往往易被忽视的一面,即这是一个终生的过程。”

玛丽亚·阿特森(Marja Aartsen)是挪威奥斯陆城市大学(Oslo Metropolitan University)的教授,也是该研究的主要负责人。她说,“接受刺激后,脑部结构会更加复杂。在结构复杂的大脑内,神经元之间的连接更多。”随着年龄增长,部分神经元会逐渐死亡,这时神经元之间的额外连接便能派上用场。

最后,研究者呼吁对儿童时期进行干预,以预防与衰老相关的认知退化。他们表示,为了保护人们免于不良影响,社会应向贫困孩子提供接受高等教育的机会,让他们脱贫。尽管认知退化一旦发生就会快速下降,我们还是要尽可能延长人们不受认知退化影响的时间。

研究结果显示,在较富裕家庭里长大的人年老时思维更加敏捷。与童年时过得最差的人相比,童年过得好的人平均能够在听到10个单词后记住1.27个词,并且能在1分钟内说出超过5个动物的名称。

过去的研究显示,童年时的社会经济条件会对年老时的语言能力和大脑执行功能造成影响。成年后的经济状况也会影响年老时的大脑健康和认知功能。针对记忆力提出的新看法是:通常被认为由年老引起的记忆衰退,实际上是一个从儿时开始发展,并延续一生的过程。

这看似因为富家子弟通常能够找到更好的工作,长大后更加有钱、更加健康,但这个解释并不全面。参与者的受教育水平和成年后的职业能够在一定程度上改善贫寒出生对年老时认知能力造成的影响。研究者总结了童年贫困对成年后人的大脑状况造成影响的三个因素,这三个因素并非相互独立。

最后是累积模式,即贫苦孩子所遭受的所有困境(称之为“童年不良经历”)——如被家长忽略或父母有药物依赖的情况——会相互作用, 获红点导致学习成绩下滑,最终引起认知能力退化。

这样一来,虽然童年的影响依旧长远,但大家会受到更加公平的对待。

首先是潜在模式,即童年时接受的认知刺激让后期大脑的发展更加完善。例如,出生于富裕家庭的孩子可能会被送到计算机训练营,而贫困家庭孩子的接触面则比较有限,比如花更多时间看电视。在富裕家庭中,家长更可能抽出时间与孩子相处,例如问孩子问题或为他们读书。

新的研究结果表明,这三个因素可能会共同产生作用。密歇根大学医学教授苏珊·A·艾佛森-罗丝(Susan A. Everson-Rose)虽未参与PNAS研究,但她对相关主题进行过研究。她说,“有趣的是,他们的数据足以解释以上三种模式,这在概念上给我带来很多启发。”

研究者调查了24066位50岁以上的老人,从2004年到2015年,每隔两年通过测试语言记忆和流畅度对他们的认知功能进行评估。为了确定参与者童年时期的贫困程度,研究者调查的因素包括10岁时家里的藏书数量、父母的职业以及家中是否有独立卫生间和自来水等。

让人吃惊的是,该项研究还发现,虽然生活更为优越的参与者认知能力更优,但他们在晚年时期认知能力退化的速度也更快——部分相关研究并没有发现这个现象。这可能是因为,富有的人拥有更加健康的大脑,他们记忆能力的衰退也许只会在罹患严重的阿兹海默症时发生;或者他们可能已经处于阿兹海默症初期,但并不马上会出现相关症状。一旦开始退化,跟其他人比起来,他们的认知能力就会呈断崖式下降。阿特森表示,出身富足之人的大脑可能会“一直处于高水平运作状态,直至死亡逼近,他们的大脑功能会快速退化”。

研究者认为,来自富裕家庭的人可能会有更多的“认知储备”,即接受更多刺激使得大脑适应力更强,更加健康。尽管他们整体而言占优势,但终有一日,这种认知储备也将无法再弥补老化导致的神经元损失。艾佛森-罗丝说,“如果他们的认知功能更强,那么退化的余地也更大。”

(翻译:macy)

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其二是路径模式,即出身富裕的人最后能够上更好的大学,找到更好的工作,承受的生活压力一般较少,更加充实的生活能够保护大脑健康。本质上,一个人从小富足,意味着他已经踏上了一条能够让大脑更加健康的道路。

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记忆衰退实际上是一个从儿时开始发展,延续一生的过程。

2004年,一项题为《童年的长远影响》的研究发现,儿童时期过得富裕还是贫苦,会对其长大后的健康状况产生影响。《美国科学院院报》(PNAS)日前发表的一篇研究报告表明,童年的影响甚至更加长久,可延长至老年阶段。根据该研究,儿童时期的经济状况会影响50岁之后的记忆能力和大脑健康。

posted @ 19-03-20 04:18  作者:admin  阅读量:

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